Arctostaphylos manzanita (o según yo: la manzanita explosiva)

Desde que llegué a Applegate me llamaron la atención estos arbustos o árboles pequeños llamados “manzanita”. Eran de los pocos que conservaron sus hojas en el invierno pues son árboles siempreverdes. La razón por la que los encontraba por doquier es que son plantas endémicas del estado de California, predominando en el chaparral y en los bosques de altitudes bajas (donde queda Applegate).

Por el nombre uno pensaría que este árbol produce frutas pecadoras pero no es así (sus frutos son rojos pero pequeñitos, normalmente comida para aves, zorros, entre otros animales que no sufren su astringencia). De hecho, lo más resaltante en la manzanita no son tanto las flores blancas rosadas en forma de campana, ni las hojas redondas color verde blanco, sino más bien el tronco color marrón rojizo tornasolado y de textura lisa. Este es denso, de forma irregular, se pela mientras crece y es usado por artesanos.

Después de varias semanas de observación, comencé a notar que frente a las casas aparecieron manzanitas taladas y amontonadas. ¿Por qué alguien cortaría este arbusto tan bello? La razón es muy simple: se viene el verano caluroso californiano y este tronco maravilloso está cargado de aceites que funcionan como combustible y provocan incendios forestales. Es decir, explotan con el calor.

La manzanita puede soportar largas sequías y a pesar de estar considerada una planta invasiva, es de lento crecimiento. No sirve para ser cultivado en macetas porque sus raíces son muy irregulares. Lo ideal es tenerlas al aire libre, en un lugar donde se luzca pero siempre a una distancia prudente de la casa y de otras especies inflamables.

¡Larga vida a las manzanitas!

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